Nieuws

Walvis ook gevoelig voor zonlicht


Niet alleen onze bleke velletjes zijn gevoelig voor de zon. Ook witte walvissen verbranden sneller dan hun donkere soortgenoten. Dat hebben Brits-Mexicaanse onderzoekers uitgezocht.

Net als bij mensen heeft dat alles te maken met de hoeveelheid donker pigment, melanine, dat in de huid aanwezig is. Melanine beschermt celkernen, en dus het DNA, tegen de schadelijke UV-straling van het zonlicht.

In vergelijking met donkere walvissen, beschikken de lichte zeezoogdieren over minder pigmentcellen die melanine produceren, en dus minder bescherming tegen UV-straling.

Het onderzoeksteam observeerde in de Golf van Californië drie jaar lang de effecten van zonnestraling voor de blauwe vinvis, potvis en gewone vinvis. Ze namen foto’s en huidmonsters van de dieren. Met behulp van die monsters werd het aantal pigmentcellen gemeten.

Op de huid van de blauwe vinvis, de meest blanke van deze walvissen, liet het zonlicht de duidelijkste sporen na. De potvis volgde op korte afstand. Hoewel er meer pigmentcellen in zijn huid terug te vinden zijn, brengt deze walvis relatief veel tijd boven water door en staat daardoor vaker bloot aan zonlicht. De gewone vinvis, de donkerste van het trio en met de meeste melanine, bleek het best bestand tegen UV-straling.

Gedurende de drie jaren onderzoek zagen de onderzoekers dat de blauwe vinvis in toenemende mate geplaagd wordt door de UV-straling. Verontrustend, concluderen ze, aangezien dat er op duidt dat de afnemende ozonlaag een ernstige bedreiging vormt voor de gezondheid van walvissen.

Beeld: Flickr

Follow Faqtman on Twitter