Nieuws

Test scramjet: drama


En weer gaat in Amerika een test met een experimenteel vliegtuig helemaal fout. Dit keer was het de X- 51A Waverider, die de Verenigde Staten boven de Stille Oceaan aan het testen waren. Dit toestel is een zogenoemde scramjet. Deze vliegtuigen zuigen met grote snelheid lucht naar binnen en mengen dat onder enorme druk met brandstof. Dan wordt het mengsel achterin de relatief eenvoudige motor tot ontbranding gebracht. De schokgolf die daardoor ontstaat, geeft het vliegtuig zeer hoge snelheden.

De Waverider werd vanaf een basis in Californië de lucht in gebracht onder een B-52 bommenwerper. Op grote hoogte kwam het toestel los om aan een zelfstandige vlucht te beginnen. Dat ging niet zo goed. Al na 16 seconden ontwikkelde het toestel problemen met een stuurvlak. Het toestel raakte uit koers en is waarschijnlijk ergens in het water gevallen.

De scramjet onder de vleugel van een B-52 bommenwerper.

Scramjets zijn een heilige graal voor de Amerikaanse luchtmacht. Met zulke toestellen zijn binnen twee uur alle doelen op aarde te bereiken, vanuit de VS zelf. Het zou de noodzaak voor dure vliegdekschepen verminderen. Maar de ontwikkeling van deze techniek, die al in de jaren zestig werd ontdekt, gaat niet van een leien dakje.

Twee eerdere testvluchten kwamen voortijdig ten einde. Een eerste vlucht kwam na 200 seconden ten einde, een tweede vlucht mislukte doordat de motor niet goed werkte. Tijdens de eerste vlucht werd wel een snelheidsrecord gebroken met 12.144 kilometer per uur, 9,8 keer de snelheid van het geluid.

Ook op tests met een ander hypersonisch vliegtuig, de HTV-2, rust geen zegen. Verschillende testvluchten gingen mis tijdens extreem hoge snelheden. De Wave Rider en de HTV moeten in de toekomst een strategisch voordeel geven aan de VS. Maar dan moet de technologie het wel doen natuurlijk.

Follow Faqtman on Twitter