Scramjet vliegt Mach 7,5


scramjet

De scramjet zit al een tijdje in de categorie ‘eeuwige belofte’. Deze motor, waarmee een vliegtuig met gemak vijf keer de geluidssnelheid kan bereiken, is in theorie een goed idee en dat is het al sinds de jaren vijftig. Door een vliegtuig met hoge snelheid te laten vliegen, komt lucht met supersonische snelheden de motor in, bedachten Amerikaanse en Duitse technici toen, waar het een hoge druk bereikt. Dan wordt er brandstof aan toegevoegd en ontstoken, wat een geweldige voorwaartse kracht oplevert.

De scramjet lijkt de ideale energiebron voor supersnelle transcontinentale vluchten, al vanaf de jaren zestig verschijnen plannen om de opvolger van de Concorde er mee uit te rusten. En net zo vaak belanden die plannen weer in de prullenbak. De technologie is in praktijk te moeilijk uitvoerbaar en te duur.

Tot nu, zo lijkt het.

Een monsterverbond van Boeing, Deutsches Zentrum für Luft- und Raumfahrt en de Amerikaanse en Australische luchtmacht probeert eindelijk de scramjet in te zetten op een levensvatbaar project. De Hypersonic International Flight Research Experimentation (HIFiRE) is een serie testvluchten met scramjets boven de Australische woestijn, nabij het plaatsje Woomera.

Daar is gisteren een test afgerond waarbij een scramjet met hulp van een raket de lucht in werd geschoten om voldoende snelheid te maken. Toen de geluidsmuur eenmaal was doorbroken, ging de scramjet aan om het voertuig verder te laten accelereren. Dat lukte wonderwel, volgens HIFiRE heeft hun experimentele vliegtuig 7,5 keer zo snel als het geluid gevlogen en een hoogte van 278 kilometer bereikt. Normale straalvliegtuigen halen hoogstens 3,3 keer de snelheid van het geluid, daarboven wordt de druk in de luchtinlaat te groot.

In een volgende test willen de technici de scramjet loskoppelen van de raket. Als dat goed gaat, is de stap daarna om te kijken hoe deze motor in een vliegtuig ingebouwd kan worden. Een dergelijk toestel zou met passagiers in een dik halfuur van Amsterdam naar New York moeten kunnen vliegen. Die belofte horen we al sinds de jaren zestig, maar nu lijkt het eindelijk binnen handbereik.