Ruik-robot weet wat stinken is


ruiken

Het lijstje met dingen die mensen wél kunnen en machines niet, dreigt weer korter te worden. Ruiken, tot nu toe voorbehouden aan zoogdieren met een neus, kan over een paar jaar worden gedaan door machines. Onderzoekers van het Massachusetts Institute of Technology (MIT) ontwikkelen een apparaat dat het verschil weet tussen een bos rozen en een poepluier die is gaan stinken.

De machine heet RealNose en is ontwikkeld met steun van het Amerikaanse leger. Waarom het leger? Omdat die veel te ruiken hebben. Explosieven, vijanden, legertrucks; alles heeft een (subtiele) geur of het stinkt gewoon.

Vandaar dat er altijd veel honden worden ingezet in oorlogsgebied. Die kunnen straks allemaal omgeschoold worden in blindegeleidehonden, want RealNose lijkt binnenkort beter, verder en sneller te kunnen ruiken.

Het hart van de bionische neus wordt gevormd door een klein stukje echte neus. Aan MIT zijn onderzoekers er in geslaagd waarnemingscellen uit dierlijke reukorganen te isoleren en te vermenigvuldigen. Deze cellen worden aangesloten op een computer die moet leren interpreteren wat de cellen precies doorgeven.

Volgens MIT is dat het grootste probleem. ‘Niemand weet precies hoe de waarnemingscellen werken’, zegt de onderzoeksleider op de site van zijn universiteit. Het signaal van de poepluier is anders dan het signaal van de rozen, maar hoe ze precies werken, dat is nog onbekend. Aan MITgaan ze dat mysterie de komende jaren oplossen.