Oceaan ondekt onder woestijn


NASA

Bij een woestijn denk je normaal niet aan grote hoeveelheden water. Toch denken wetenschappers een complete oceaan gevonden te hebben ónder de Chinese Taklamakanwoestijn.

In de woestijn in het noordoosten van China deden de wetenschappers onderzoek naar de hoeveelheid CO2 in de lucht. Tot hun verbazing ontdekten ze dat grote hoeveelheden van het broeikasgas verdwenen boven een gebied dat bekendstaat als de Tarimbekken.

De meest waarschijnlijke verklaring is dat er een enorme ondergrondse oceaan is. Volgens de Chinese onderzoekers moet de definitie van wat een woestijn is wel worden aangepast.

Een bekken is een vallei waar water naartoe stroomt, zoals het smeltwater van gletsjers. Het Tarimbekken grenst aan twee bergketens, maar er komt maar erg weinig water in terecht. Het meeste smeltwater wordt opgevangen door lokale boeren die het gebruiken om hun land mee te irrigeren. De rest zakt de grond in of verdampt in de droge woestijnlucht.

Maar het Tarimbekken bevat dus toch veel water, in de grond. Het onderzoeksteam onderzocht het grondwater op bijna tweehonderd verschillende plekken. Ze vonden enorm hoge concentraties koolstofdioxide; het grondwater moet 500 miljard pond CO2 per jaar hebben opgenomen. Plaatsen waar dat gebeurt, worden normaal alleen gevonden op plaatsen waar veel planten leven, niet in woestijnen.

De wetenschappers raden de boeren niet aan om het water op te pompen, omdat het water extreem zout en koolstofrijk is door alle koolstofdioxide die het de afgelopen tweeduizend jaar heeft opgenomen.