Nieuws

Mieren beslissen net als mensen


Wel eens afgevraagd hoe je huisdier beslist wat te doen: op de bank slapen of toch in de mand? Of in een los slingerend doosje in geval van een kat? Je zou zeggen dat daar geen oerinstinct bij komt kijken, maar dat er een zeker denkproces aan vooraf gaat, inclusief afwegingen, zoals mensen dat eigenlijk doen.

Onderzoekers van Arizona State University onderzoeken hoe dieren beslissen. In een experiment met mieren stelden ze een kolonie mieren voor de keuze: of een nest met een kleine ingang (favoriet bij de insecten) of een nest met weinig lichtval (ook favoriet). Het was aan de dieren om hun prioriteiten op orde te krijgen en een keuze te maken.

Zoals bij mensen die een opleiding moeten kiezen of een huis kopen, spelen in het insectenleven nogal wat variabelen mee die allemaal even belangrijk lijken. Op een gegeven moment moet je gewoon de knoop doorhakken. Mieren doen dat op basis van eerdere ervaringen, net als mensen. Verschil tussen mieren en mensen (en katten en honden) is dat de insecten collectief besluiten. Hoe dat proces werkt – zonder dat er dissidente mieren opstaan – blijft onderwerp van experimenten.

De manier waarop individuele dieren en mensen beslissingen nemen is overigens ook nog grotendeels een raadsel voor neurowetenschappers. Welke informatie en neuronen wegen zwaarder? En hoe maakt het brein die afweging? Feit is dat sommige mensen in staat zijn betere beslissingen te nemen dan anderen. Wie zijn huisdier observeert, kan soms het afwegingsproces van zijn kop aflezen, maar wat nu precies in het brein zich afspeelt, daar is de wetenschap nog niet over uit.