Magnetisch veld aarde is stokoud


Wikimedia / Archaeodontosaurus

Zonder het magnetisch veld zou de aarde door de zon gebombardeerd worden met grote ladingen geladen deeltjes die een groot gevaar zouden zijn voor onze atmosfeer en al het water op aarde.

Gelukkig heeft onze planeet een magnetisch ‘schild’ dat wordt opgewekt door de vloeibare ijzeren kern van de aarde. Maar er is al lange tijd discussie onder wetenschappers over hoe lang dat magnetisch veld al bestaat.

Nieuw onderzoek zou laten zien dat het ten minste 4,2 miljard jaar oud is, veel ouder dan de 3,5 miljard jaar waar tot nu toe van werd uitgegaan. In plaats van dat het veld ongeveer een miljard ontstond nadat de aarde ontstond, gaan onderzoekers er nu vanuit dat de jonge planeet zich al heel vroeg beschermde met magnetisme. Toen stootte de zon nog veel meer geladen deeltjes uit én de aarde was minder stevig dan nu. Zonder bescherming had de aarde zich niet zo kunnen ontwikkelen, aldus een onderzoeker van de universiteit van Rochester.

Het bewijs werd gevonden in minuscule magnetiet-kristallen die zijn gevonden in een afgelegen gebied in het westen van Australië. Door te kijken op welke manier die kristallen bewaard zijn gebleven in zirkoon-mineraal kan worden nagegaan hoe sterk het magnetisch veld was op verschillende momenten in de geschiedenis.

Zulk materiaal vinden is een uitdaging op zich. Het onderzochte magnetiet is slechts een of twee tienden van een millimeter groot. De kristallen zijn tussen de 3,2 en 4,2 miljard jaar oud, zodat de onderzoekers konden zien dat de aarde in die hele periode een magnetisch veld had.

In ons zonnestelsel is Mercurius de enige andere planeet met een magnetisch veld. Mars had er ooit een, maar dat verdween vier miljard jaar geleden. Daardoor hadden zonnewinden vrij spel en bleef er niks meer over van water en atmosfeer en er een heel kale planeet overbleef.