Nieuws

‘Leven begon in puimsteen’


We gebruiken het als schuurmiddel om de gootsteen te reinigen. Of als rasp om eelt te verwijderen. Maar het nederige puimsteen zou wel eens heel belangrijk kunnen zijn.

Puimsteen ontstaat als een vulkaan uitdooft. De laatste energie van de vulkaan wordt omgezet in een schuimende massa kalk die vervolgens langzaam stolt. Daardoor zit er in puimsteen heel veel lucht en kan de steen drijven op water. In Europa vind je puimsteen bijvoorbeeld op de Eolische eilanden van Italië in grote hoeveelheden.

De mens delft puimsteen omdat het zo makkelijk kan worden vermalen tot een fijn poeder dat kan worden gebruikt om iets te schuren. Het zit bijvoorbeeld in veel schuurmiddelen waarmee je schoonmaakt.

Maar puimsteen is wellicht veel belangrijker geweest voor het ontstaan van de mensheid dan alleen maar als schoonmaakmiddel. Onderzoekers uit Oxford (GB) denken dat het misschien een rol heeft gespeeld bij het ontstaan van leven op onze planeet.

Puimsteen drijft, zoals hier gedemonstreerd op het balkon van het Faqt redactiehok. Het stuk is afkomstig van het eiland Lipari, Italië. Foto: Faqt.

De onderzoekers hebben een nieuwe theorie ontwikkeld: in de poriën van puimsteen hebben zich 3,5 miljard jaar geleden de chemische stoffen verzameld die samen de bouwstenen vormden voor de eerste organismes op aarde.

In de beschutting van de poriën zijn deze stoffen een reactie aangegaan die zorgde dat er leven ontstond. Omdat puimsteen drijft op water, kon dat leven bovendien via de wereldzeeën flink worden verspreid. De kersverse organismes overleefden deze lange reizen omdat het puimsteen ook nog voedingsstoffen bevat, zoals titanium oxide. Na maanden of zelfs jaren spoelden de stenen aan op verre stranden om zich daar te ontwikkelen tot bacteriën en later planten en dieren.

De reis op zee zou zelfs verantwoordelijk zijn voor de celwanden die ieder levend wezen heeft. De puimsteen zou tijdens de lange zeereis met een olie-achtige smurrie zijn bedekt die door het organisme ‘aan boord’ is gebruikt om de eerste celmembranen uit te vormen.

De volgende stap is om puimsteen in het laboratorium te onderwerpen aan dezelfde omstandigheden en te kijken of er leven ontstaat.

Bron.