Nieuws

Experts afgetroefd door intelligente massa


Het gecombineerde talent van grote groepen mensen lost soms beter problemen op dan een klein aantal experts.

Zogeheten ´zwerm-intelligentie´ is tegenwoordig ´hot´ onder biologen, psychologen en economen. De vraag is of grote groepen beter zijn in het oplossen van ingewikkelde problemen dan een of enkele ´experts´. Grote scholen vis lijken van zwermintelligentie te profiteren in het ontsnappen aan roofvissen. Maar hoe ligt zwermintelligentie bij mensen – beter een grote groep minder gespecialiseerde krachten aan een probleem laten werken, of liever een klein team specialisten? Meestal kiezen mensen de tweede optie.

Slimme groep managers?

Nu is er een interessante studie van Duitse en Britse visbiologen en computerwetenschappers. Daarvoor schatten bezoekers van een wetenschapstentoonstelling in Berlijn het aantal knikkers in een glazen pot (juist aantal: 562). Het getal voerden zij in in een naast de pot klaarstaande computer. Daarna werd gevraagd hoe vaak er achtereenvolgens met een munt ´kop´ gegooid zou moeten worden om een kans op te leveren net zo klein als die van het winnen van de Duitse lotto (24 maal). De eerste vraag simuleerde een probleem waarbij de meeste mensen een redelijk realistische gok doen, de tweede vraagt om voorafgaande kennis over waarschijnlijkheidsrekening. De duizenden antwoorden waren anoniem.

Analyse van de antwoorden leerde dat grotere groepen steeds nauwkeuriger in de buurt van het juiste aantal knikkers uitkwamen. De lotto-vraag pakte heel anders uit: hoe meer mensen, hoe groter de gemiddelde afwijking van het juiste antwoord. In het eerste geval hielp zwerm-intelligentie, in het tweede wonnen de ´experts´

Vervolgens werd aan proefpersonen gevraagd het aantal knikkers te schatten in tien potten met allemaal verschillende vormen. Nu waren de antwoorden niet anoniem, en de onderzoekers gebruikten een wiskundige techniek om consequent beter schattende proefpersonen in kleine groepjes bij elkaar te brengen, dan wel grotere groepen van meer divers schattende personen te vormen.

Verrassend genoeg deden grotere groepen het over een groot aantal herhalingen van het experiment significant beter dan kleine groepjes ´experts´. Zwermintelligentie won. Leve de massa, kortom!

Bron: Animal Behaviour, mei 2011, p. 941; Beeld: Dreamstime.