Wat doet een grotere zwaartekracht met je lichaam?


Hoe zou het lichaam van een mens eruit zien als hij de eerste 25 jaar van zijn leven doorbrengt op een planeet met twee keer de zwaartekracht van de aarde?

Astronomen zijn al decennia op zoek naar planeten waar leven mogelijk zou kunnen zijn, maar veel planeten hebben een andere grootte of massa dan de aarde, en daardoor dus een andere zwaartekracht. Door onderzoek weten wetenschappers ondertussen wat een andere zwaartekracht met een lichaam doet, lang voordat zo’n planeet überhaupt is gevonden.

Wat er gebeurt bij gewichtsloosheid, in bijvoorbeeld een spaceshuttle, werd onderzocht door apen de ruimte in te sturen. Het resultaat van deze experimenten is bekend. Mensen kunnen gewichtsloosheid voor een langere periode verdragen. Maar het is ook interessant om te weten wat een hogere zwaartekracht met mensen doet. Op aarde kun je een grotere zwaartekracht simuleren met een centrifuge, een grote draaimolen.

In een draaimolen werkt er continu een grotere zwaartekracht op je lichaam. Verschillende experimenten zijn gedaan met ratten in zulke centrifuges, bijvoorbeeld door onderzoekers verbonden aan de NASA. Zij zagen dat wanneer pasgeboren ratten in een centrifuge opgroeiden, deze minder zwaar werden dan hun broertjes en zusjes die bij een gewone zwaartekracht opgroeiden. Andere onderzoekers, uit Nederland, lieten ratten bij 2,5 keer de zwaartekracht geboren worden, en zagen ook een effect op de groei. Ook lijken de dieren kleinere en zwakkere botten te hebben, wat komt omdat ze minder bewegen.

Met mensen zijn zulke experimenten (natuurlijk) niet gedaan, maar de resultaten zullen vergelijkbaar zijn. Waarschijnlijk zijn mensen een stukje kleiner als ze op een planeet leven met een hogere zwaartekracht. Maar zeker weten doen we dat pas wanneer zo’n planeet ontdekt wordt.