Bestaan waterplaneten?


Is het mogelijk dat er planeten zijn die alleen maar uit water bestaan?

Waterplaneten zijn vaak onderwerp van science-fiction films en boeken. De bekendste daarvan is de film Waterworld met Kevin Costner, waarin de ijskappen van de aarde smelten en de hele aarde verandert in één grote oceaan, een waterplaneet dus.

In theorie is het mogelijk dat zulke waterplaneten bestaan. Planeten ontstaan wanneer een mengsel van stenen en water in een zonnestelsel compacter wordt. In het zonnestelsel waar een planeet ontstaat, verplaatst deze zich dan naar de zon toe of van de zon af, waardoor de temperatuur van de planeet verandert. In 2003 beschreven twee astronomen dat als planeten met een oppervlak van ijs, dichterbij de zon komen, in theorie alles zou kunnen smelten. Maar dit is een theorie en zulke planeten zijn tot nu toe nog nooit gevonden.

Momenteel zijn er twee planeten die eventueel waterplaneten zouden kunnen zijn. De ene is GJ 1214b, zo’n 40 lichtjaren ver van de zon. Hoop is nu gericht op de onbemande Kepler satelliet, die als missie heeft om nieuwe planeten te vinden die misschien bewoond zouden kunnen zijn. Deze satelliet, die in mei 2009 gelanceerd is, heeft al honderden van zulke planeten ontdekt. Eén van deze is Kepler 22b, die de potentie heeft om vloeibaar water te bevatten, dus ook een volledige waterplaneet zou kunnen zijn.

Maar voorlopig bestaan waterplaneten alleen nog bij Steven Spielberg en Star Trek.