Nieuws

Olifant snakt naar een troostende slurf


Olifanten hebben groot inlevingsvermogen en troosten elkaar door te knuffelen met hun slurf. Onderzoekers van de Amerikaanse Emory University hebben dit geobserveerd tijdens een studie van Aziatische olifanten in Thailand.

Als een groepsgenoot zich naar voelt, dan pikken andere olifanten dat op en proberen ze daar wat aan te doen. Ze raken elkaar aan met hun slurf en maken geruststellend geluiden. Tot dusver werd veel dierengedrag vooral geclassificeerd als eigen belang. Nu stapelen de bewijzen zich op dat ook olifanten een flinke dosis empathie bezitten. Bij mensapen, honden en kraaien was dit bijvoorbeeld al veel meer onderzocht.

Gedragsbioloog Frans de Waal deed uitgebreid onderzoek naar conflicten en verzoening bij apen. Bij verzoening zit een heel duidelijk eigen belang; het is handig om een ruzie bij te leggen omdat je als aap nooit weet wanneer je elkaar weer nodig hebt. Bij troosten is het eigen belang veel minder evident.

Wat wetenschappelijk onderzoek naar troosten lastig maakt, is dat een bange of ‘ongelukkige’ olifant een besmettelijk effect heeft op de groep. Reageren haar groepsgenoten op de aanleiding van de angst of het ‘ongeluk’ of op het feit dat die olifant zich naar voelt en wel een warme slurf op haar schouder kan gebruiken? De onderzoekers letten daarom goed op typische kenmerken van verschillende gemoedstoestanden van de Thaise olifanten.

Eerder onderzoek toonde al aan dat olifanten lang kunnen rouwen om overleden groepsgenoten, en inderdaad een ijzersterk geheugen bezitten.