Nieuws

Oceanen leger dan gedacht


1332 miljard kubieke kilometer. Zo veel water zit er in de oceanen, zeeën en grote meren van deze planeet.

Tot die conclusie komt een team van Woods Hole Oceanographic Institution in de Verenigde staten. Ze berekenden ook de gemiddelde diepte van de oceanen: 3682,2 meter. De uitkomsten zijn minder opmerkelijk dan het feit dat meer dan een eeuw geleden voor het eerst een poging werd gedaan om het totale volume aan water uit te rekenen. En dat die berekeningen bijna dezelfde getallen opleverden.

Sir John Murray (1841-1914) met een lood en een goed brein bijna even goed als supercomputers en satellieten.

Sir John Murray (1841-1914) met een lood en een goed brein bijna even goed als supercomputers en satellieten.

Sir John Murray was een Schotse oceanograaf met een fascinatie voor grote getallen. In 1888 besloot hij te berekenen hoeveel water er eigenlijk op aarde was. Gewapend met weinig meer dan een lang touw met een stuk lood eraan, begon hij de Atlantische Oceaan te meten. Kapiteins van schepen die naar de andere kant van de wereld gingen, vroeg hij hetzelfde te doen. Met de gegevens begon hij te rekenen en kwam op 1349 miljard kubieke kilometer, slechts 1,2 procent meer dan de huidige berekening.

De huidige berekening is gemaakt met hulp van satellieten, supercomputers en een heel team onderzoekers. Zij kwamen tot een lager getal omdat de oceanen een vlakkere bodem hebben dan gedacht. Er zijn minder onderwaterbergen, maar de bodem ligt gemiddeld wel iets hoger dan aanvankelijk gedacht.

De zanderige zeebodem bij de Bahama's. De witte stipjes zijn boten. We weten minder over de bodem van de wereldzeeën dan over het oppervlak van Mars. Foto: Nasa.

De zanderige zeebodem bij de Bahama's. De witte stipjes zijn boten. We weten minder over de bodem van de wereldzeeën dan over het oppervlak van Mars. Foto: Nasa.

Niet dat we nu alles weten over de oceanen. De onderzoeksleider heeft zich in een persbericht negatief uitgelaten over de kwaliteit van de satellieten die staan gericht op de wereldzeeën. Volgens hem weten we ondertussen meer van Mars dan van onze eigen natte delen. ‘De resolutie van de beelden waar we mee werken is vijftien keer zo slecht als de opnames van de maan of Mars’, zo klaagde Walter Smith van de National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

Één conclusie blijft overigens al meer dan een eeuw hetzelfde: 97 procent van het water op onze planeet is zout, drinkbaar water zit in meren, rivieren en ijslagen.