Nieuws

Duitsers gaan naar Enceladus


Het Deutsches Zentrum für Luft- und Raumfahrt (DLR) gaat een ingewikkelde missie organiseren naar de Saturnusmaan Enceladus. Samen met zes Duitse universiteiten hebben ze de apparatuur die daarvoor nodig is afgelopen jaar succesvol getest op de Zuidpool. Enceladus is een vulkanische maan, maar wel voorzien van een dikke ijslaag. Vandaar dat er eerst is geëxperimenteerd met kou op aarde.

Onze oosterburen willen op Enceladus door de ijslaag heen boren om het water en het oppervlak daaronder te onderzoeken. Dat klinkt eenvoudiger dan het is; zo mag de boor het water niet verontreinigen. Alleen dan zijn de meetgegevens die worden verzameld waardevol. Ook mag geen smeltwater in eventueel vloeibaar water lekken.

Bovendien moet het apparaat dat de Duitsers sturen zelfstandig beslissingen kunnen maken, de afstand tot aarde is zo groot dat het te moeilijk is om het ding aan te sturen. Vandaar dat de DLR de Maulwurf (Mol) heeft ontworpen, een robot die zich in de ijslaag boort en doormiddel van akoestische signalen weet of hij zich in de buurt van een holte of van steen bevindt.

De Mol is met succes getest in Antarctica, hij werkt uitstekend en vervuilt zijn eigen monsters niet. Nu moet het ding naar de maan van Saturnus. Dat gaat alleen nog even duren. De missie zal waarschijnlijk rond 2040 vertrekken. De Mol is er nu al klaar voor.