Nieuws

Zwitsers: toch geen leven op Trappist


Reisbureau Trappist

Het was groot nieuws, drie weken geleden. Nasa kondigde aan dat het een ster had gevonden met zeven planeten er omheen. Trappist werd deze zon gedoopt. Op veel van die planeten zou leven mogelijk zijn. Sterrenkundigen van de Université de Genève in Zwitserland hebben daarop hun telescopen op het systeem gericht. Ze komen tot een heel andere conclusie. De ster waar omheen de planeten draaien, is veel te heet.

Trappist is een ‘extreem koele dwergster’, zei Nasa. Maar de Zwitsers denken dat de temperaturen hoger zijn dan Nasa vermoedt. En dat is slecht nieuws voor de planeten, die dicht rond de ster draaien. Die zouden door de hoge temperaturen hun atmosfeer kwijt raken, de gassen daarin verbranden door de intense straling.

De Zwitsers denken bovendien dat de kans groot is dat de planeten door hun nabijheid tot Trappist een zogenoemde gesynchroniseerde rotatie hebben. Dat wil zeggen dat ze constant met één helft richting de ster zijn gericht. Onze maan doet hetzelfde, dankzij de nabijheid van de aarde. Dat fenomeen betekent dat het oppervlak van de planeten aan één kant heel heet is, terwijl de andere kant erg koel blijft.

De Zwitsers willen de mogelijkheid van leven op de planeten nog niet helemaal afschrijven. De ster waar de planeten omheen draaien is relatief jong denken ze – tot een half miljard jaar. Dat zou kunnen betekenen dat de ster nog geen tijd heeft gehad om de atmosfeer van alle planeten weg te branden. Ook houden ze de mogelijkheid open dat de planeten eerder in een wijdere baan om de ster draaiden. Dat zou eveneens betekenen dat zich een atmosfeer en leven heeft kunnen vormen.

Maar dat leven is op termijn dan wel gedoemd. De intense straling zal alleen maar verder toenemen en de lucht in brand zetten, blijkt uit het Zwitserse onderzoek, dat is gepubliceerd in het vakblad Astronomy and Astrophysics.