Zuigbroek tegen oogproblemen


lancering

Astronauten die lang in de ruimte zijn, vertonen allemaal oogproblemen. Hoe langer ze buiten de dampkring zijn, hoe erger. Nasa kent het probleem al vanaf 2005, sinds ruimtestation ISS volledig operationeel is, hoewel Russische kosmonauten er waarschijnlijk al in de jaren tachtig last van hadden. Toen gebruikten zij het ruimtestation Mir.

Om in de ruimte te mogen verblijven, hebben astronauten goede ogen nodig; ze worden daar uitgebreid op getest. Maar na een jaar in het ruimtestation komen astronauten bijziend terug. Voor details die ze eerst op 6 meter konden zien, moeten ze nu op twee meter staan. Na een verblijf op aarde verdwijnen deze klachten vaak weer.

Nasa maakt zich daar zorgen over. Kunnen astronauten op langere ruimtereizen, zoals naar Mars, straks functioneel blind worden? Waardoor wordt deze achteruitgang veroorzaakt?

Het blijkt alles met het gebrek aan zwaartekracht te maken te hebben, dezelfde reden waardoor astronauten soms wel 5 centimeter langer zijn als ze terugkomen. Nasa heeft er zelfs al een term voor bedacht, Visual impairment intracranial pressure syndrome (VIIP). Op aarde trekt de zwaartekracht alle vloeistoffen in ons lichaam constant naar beneden. Haal die kracht weg, en de sappen kunnen zich meer vrijelijk door het lichaam bewegen.

Het gevolg is dat er veel meer vloeistof in het hoofd terecht komt, tijdens een jaar in de ruimte is het wel twee liter. Dat drukt van achteren tegen de ogen aan het zorgt dat het netvlies dichter op de lens van het oog komt te staan. Het netvlies wordt opgerekt, zodat er zelfs een soort striae ontstaan in het oog. De oogzenuw ontsteekt daardoor.

Nasa werkt aan een oplossing, zo heeft het de krant Washington Post laten weten. Ze imiteren de Russen. Die hebben een broek ontwikkeld waaraan een pompje is gekoppeld. Die zuigt de lucht weg rond de benen van de astronaut, waardoor lichaamsvloeistoffen naar de dijen en kuiten worden gezogen. Dat geeft hetzelfde effect als zwaartekracht, de druk in de astronautenschedel daalt.

Eerste experimenten met de zuigbroek laten goede resultaten zien. De kans dat astronauten richting Mars straks met een vacuĆ¼m rond hun benen naar de rode planeet gaan, is daardoor behoorlijk toegenomen.