Nieuws

Zeehond ´ziet´ met snorharen


De snorharen van de gewone zeehond voelen aan waterwervels verschillende vormen.

Omdat zeehonden ook in heel troebel water en in het donker hun voedsel van vis blijken te kunnen vangen, vermoedden biologen al dat zeehonden ´op de tast´ met hun snorharen kunnen jagen.

Gevoelige snor

Hoe efficiënt de stugge lange haren op de snuit van zeehonden als tastorgaan zijn, is nu gemeten door onderzoekers van de Duitse universiteit van Rostock en de Universiteit van Zuid-Denemarken. Een getrainde gewone zeehond leerden zij zijn snuit door een rond gat te steken van een in een zeehondenbassin geplaatste houten doos. Binnenin de doos draaide aan een elektromotor een arm rond waaraan een soort stalen peddels konden worden gehangen.

Aan de zeehond de taak om, drie seconden na het een rondje draaien van de peddel binnen de doos, zijn snuit in het gat te steken. Nam het dier iets waar in de doos, dan moest het op een knop drukken. Wanneer het met zijn zintuigen iets anders waarnam dan eerst, dan moest het op een andere knop drukken. Zeehonden kunnen prima zulke trucs leren, zoals in circussen en bij zeehondenshows is te zien.

In een serie proeven werden peddels van verschillende vorm en breedte door de doos bewogen. De zeehond bleek in staat om bij de zelfde vorm een breedteverschil van maar drieënhalve centimeter op te merken. Zelfs bij verschillende snelheden om te controleren voor de grotere waterbeweging veroorzaakt door een bredere peddel. Ook hield de zeehond peddels met een platte, ronde en driehoekige doorsnede uit elkaar. De zeehond droeg tijdens de proeven een blinddoek en een geluiddichte koptelefoon.

De onderzoekers concluderen dan ook dat de zeehond met alleen de snorharen de verschillende patronen van waterwervels veroorzaakt door verschillende objecten kon detecteren. Een in de natuur nuttig zintuig, stellen zij, omdat zeehonden daarmee ook op de tast de meest voedzame vissoorten kunnen vinden.

Bron: Journal of Experimental Biology, juni 2011, p. 1922. Beeld: Flickr