Zebra’s koelen niet af door strepen


Waarom hebben zebra’s strepen? Eén van de ideeën is dat de gestreepte vacht ervoor zorgt dat het dier koel blijft in de hete zon. Een Zweedse biologe en haar collega’s hebben aangetoond dat die theorie onzin is.

Al vele decennia is er discussie onder onderzoekers over de vraag waarom zebra’s hun kenmerkende witte en zwarte strepen hebben. Degenenen die zeggen dat de beesten er koeler mee blijven, wijzen erop dat de zwarte strepen warmer worden dan de witte strepen. Als de warmere lucht boven de zwarte strepen de koelere lucht boven de witte vacht tegenkomt, zou dat zorgen voor een draaiende luchtstroom. Volgens die theorie zou die turbulentie werken als een ventilator voor het lichaam.

Om de theorie te testen, goten de onderzoekers water in grote metalen vaten. Ze bedekten de vaten met verschillende kleuren: helemaal zwart, helemaal wit, zwarte en witte strepen, bruin en grijs. Ze plaatste de vaten in de zon en hielden de temperatuur in de gaten in elk van de vaten.

Niet verrassend werd het zwarte vat het heetst, en bleef het witte het meest koel. De temperatuur in het gestreepte vat was gelijk aan die in het grijze vat, en nam ook niet af. Daarmee is het idee dat de strepen voor koeling zorgen wel ontkracht.

De Zweedse onderzoekster presenteerde acht jaar geleden een andere theorie, samen met collega’s uit Hongarije en Spanje. Die kwam erop neer dat een felgekleurde vacht werkt als optische bescherming tegen bloedzuigende paardevliegen en andere insecten die bijten. Paardevliegen worden aangetrokken door gepolariseerd licht, zoals het licht dat verschijnt als zonnestralen reflecteren op een donker oppervlak. Zonnestralen die reflecteren op de witte oppervlakten zouden zorgen voor minder gepolariseerd licht, wat dus beter is voor de zebra. Ze vermoeden dat bloedzuigende insecten donkere paarden veel meer dwarszitten dan witte paarden.