Yellowstone loopt tot kern aarde


Yellowstone

Niet terrorisme, niet klimaatverandering of een slechte economie. Nee, de grootste bedreiging voor de Verenigde Staten is een vulkaan. Een supervulkaan. De krater van deze gigantische scheur in de aardkorst ligt onder Yellowstone National Park in Wyoming. In de afgelopen 2,1 miljoen jaar is het ding al drie keer uitgebarsten. Nu hebben geologen voor het eerst vastgesteld hoe diep hij eigenlijk is.

Ze sloegen stijl achterover, volgens sensordata loopt de caldera van deze supervulkaan helemaal tot aan de kern van de aarde, 2900 kilometer in de diepte. Het betekent dat er een gigantisch reservoir aan magma is. Wat supervulkanen zo gevaarlijk maakt, is de gigantische hoeveelheid magma die zich op kan bouwen onder de krater. Daardoor stijgt de druk. Een eventuele uitbarsting is daardoor zó gewelddadig en zó enorm, dat het grote delen van de westelijke Verenigde Staten zal verwoesten.

Sensorbeelden, gemaakt door de University of Texas, onthullen een tonen een kanaal van heet, deels gesmolten gesteente dat helemaal vanaf de aardkern omhoog komt. De magmakamer begint onder Mexico en loopt in een 350 kilometer brede zone schuin omhoog, naar het noordoosten van de VS. Daarmee ligt de supervulkaan onder grote delen van Mexico en de VS.

De geologen hebben de nieuwe kaart van de Yellowstone supervulkaan kunnen maken door aardbevingsgolven te meten. Die planten zich door magma anders voort dan door gestold steen. Zo kwamen ze op een nieuw beeld van de Amerikaanse ondergrond, waarmee beter inzicht is te krijgen in wat er precies onder Yellowstone gebeurt. Maar of het gaat helpen om een toekomstige uitbarsting te voorspellen, moet nog blijken.

Nasa maakt zich al langer zorgen over Yellowstone. Vandaar dat ze een plan hebben opgevat om de supervulkaan te koelen. Het plan is om een buis van 10 kilometer lengte te maken, recht naar de magmakamer van Yellowstone. Daar wil Nasa onder hoge druk water in pompen. Door de hoge temperaturen komt het water weer naar buiten gespoten, ongeveer 350 graden Celsius heet. Maar het belangrijkste is dat de vulkaan wordt gekoeld, wat zorgt dat de druk richting het oppervlak daalt.