Nieuws

Wie niet goed hoort, ziet beter


Een stel dove katers bewijst dat het brein een gebrek aan het gehoor kan compenseren met beter gezichtsvermogen. Bij doofheid reorganiseert het brein namelijk zichzelf voor beter zicht. Vooral beweging en overzicht worden “ge-upgrade”, zo hebben wetenschappers van University of Western Ontario ontdekt.

“Het heeft allemaal te maken met overleven”, legt onderzoeker Stephen Lomber uit, die zijn bevindingen in Nature Neuroscience publiceert.

Het idee was altijd dat het volwassen brein weinig flexibel is, maar in geval van nood blijken hersenen toch beter in staat zich aan te passen aan nieuwe omstandigheden dan gedacht. Maar ook katten (en mensen) die al vanaf hun geboorte doof zijn, hebben een beter gezichtsvermogen dan hun horende vrienden. Wat in het onderzoek van Lomber blijkt, is dat het brein letterlijk het gat in het gehoorcentrum opvult met meer visuele zenuwcellen.

Voor zijn onderzoek deed Lomber tests met dove katten – vooral witte katten met blauwe ogen blijken vaak bij geboorte doof – en horende katten. Hij observeerde de reactie van de dieren op bewegende stipjes en andere visuele input, hun beloning was iets lekkers.

De dove katten bleken alle stipjes en andere bewegingen veel sneller door te hebben. Echter toen hij het gehoorcentrum in de hersenen van de dove katten tijdelijk uitschakelde (door plaatselijke koeling met behulp van een geïmplanteerde chip) bleek ineens hun extra gezichtsvermogen ook uitgeschakeld. De hersenen hadden kennelijk het gehoorcentrum opgevuld.

De onderzoeker vindt deze uitkomst van belang voor dove mensen die een cochleair implantaat overwegen – een apparaatje dat geluid omzet in elektronische impulsen die de gehoorzenuw stimuleren. Als het brein zichzelf kan reorganiseren – van gehoor naar zicht – dan zou dat ook teruggedraaid moeten kunnen worden – van gezicht weer terug naar gehoor. Met dank aan de stokdove Snowball.

Beeld: Josago

Follow Faqtman on Twitter