Nieuws

Water gesplitst door zonlicht


Er komen steeds meer auto’s en bussen die rijden op brandstofcellen, een milieuvriendelijk alternatief voor de benzinemotor waarbij géén koolstofdioxide vrijkomt. Helaas komt bij de productie van de brandstof, waterstofgas, nog altijd vaak wél koolstofdioxide vrij. Dat gaat in de toekomst veranderen, als het aan wetenschappers van de University of Houston (VS) ligt. Zij ontdekten namelijk een manier op waterstof te splitsen uit water met behulp van zonlicht en nanodeeltjes.

Dat splitsingsproces werkt als volgt. In een bak water worden nanodeeltjes van cobaltoxide opgelost. De waterbak wordt vervolgens beschenen door zonlicht. Onmiddellijk ontstaan er twee gassen: waterstof en zuurstof, waarbij er twee keer zoveel waterstof als zuurstof ontstaat. Die waterstof kan vervolgens worden opgeslagen en later worden gebruikt in brandstofcellen.

Klinkt simpel en dat is het ook, maar er zijn ook nadelen. Vooralsnog is de efficiëntie namelijk nog niet bepaald om over naar huis te schrijven: 5 procent. Dat wil zeggen dat maar 5 procent van de zonne-energie wordt omgezet in chemische energie in de vorm van waterstof. Dat is te laag om commercieel aantrekkelijk te zijn, maar de onderzoekers verwachten dit percentage de komende jaren nog op te kunnen krikken naar circa 10 procent.

Ook andere verbeteringen zijn nog nodig. Zo hangt er nog een aardig prijskaartje aan het proces, en moet er nog een manier worden gevonden om de levensduur van de nanodeeltjes te verlengen; die bleken na een uur reageren al uitgeput te zijn. Wanneer al die dingen eenmaal overkomen zijn, verwacht het onderzoeksteam dat hun productieproces een aardig steentje kan bijdragen aan schone en milieuvriendelijke toekomst.

Het productieproces is beschreven in het vakblad Nature Nanotechnology.