Waarom je zucht


Brug der Zuchten

Je zucht vaker dan je denkt. De gemiddelde mens doet het twaalf keer per uur, of iedere vijf minuten. Maar waarom toch? Die vraag is lang onbeantwoord gebleven. Onderzoekers van de Stanford University School of Medicine hebben een plekje in de hersens ontdekt waar gapen worden opgewekt. En ze ontdekten ook waarom dat gebeurt: omdat ons brein behoefte heeft aan meer zuurstof.

Het team dat dit onderzoek deed, kwam er achter dat in het ‘ademcentrum’ van de hersens verschillende zenuwcellen bestaan voor verschillende soorten ademhaling. Er is een cel voor gapen, eentje voor niezen en dus ook een voor zuchten. Die laatste zenuwcel was onderzoekers altijd ontgaan, maar blijkt een vitale functie te hebben.

Het signaal van deze zenuwcel gaat niet via ons bewustzijn, maar reist rechtstreeks van de hersens naar de longen. Je hoeft dus niet na te denken over zuchten, het gaat automatisch. Daarmee lijkt het op een reflex, een automatisme van het lichaam waarvoor geen bewustzijn nodig is. Dat zegt volgens de onderzoekers iets over hoe belangrijk zuchten is voor het welzijn.

Zuchten is een uitzonderlijke soort ademteug, ontdekten de Amerikanen. Het zijn eigenlijk twee ademteugen tegelijk. Het begint met een gewone inademing, maar op het moment van uitademen komt daar nog een ademteug overheen. Daardoor gaan alle longblaasjes extra openstaan, waardoor een veel betere uitwisseling plaats vindt tussen de ademgassen en het bloed. Het resultaat is zuurstofrijker bloed.

Het enige raadsel dat overblijft betreft de zogenoemde ‘emotionele zuchten’. Die slaken we als we bijvoorbeeld teleurgesteld zijn – in VenetiĆ« is er zelfs een brug naar genoemd (foto). Hoe die zich verhouden tot gewone zuchten, is niet bekend. Ook niet of ze automatisch of bewust worden gemaakt. Maar nu gewone zuchten beter zijn onderzocht, kan kennis van emotionele zuchten niet lang meer op zich laten wachten.

Het onderzoek staat in Nature.