Nieuws

Vreemde vuurtoren in het heelal


Duizend jaar geleden keken Chinese astronomen nieuwsgierig en ook een beetje bang naar de hemel. Er was ‘s nachts een helder licht te zien, dat niemand kon verklaren. De keizer wilde weten wat het was, bang als hij werd dat het een slecht voorteken kon zijn. Zijn wetenschappers moesten het antwoord schuldig blijven, maar gelukkig maakten ze wel aantekeningen.

Pas nu weten we wat het was, de gigantische explosie van een ster in de Krabnevel. Daarbij kwam zo veel energie vrij, dat 6500 lichtjaar verderop de mensheid het kon zien. Chinezen, Indianen en Arabieren maakten er melding van.

Een röntgenopname van de Krabnevel, gezien door de Chandra telescoop van Nasa.

Wat er overbleef van de geëxplodeerde ster was een pulsar, een superhete, draaiende gasbol die de laatste energie van de ster opbrandt. Daarbij is iets geks aan de hand. De pulsar draait ontzettend snel om zijn as, 30 draaiingen per seconde. Maar het vreemdste is nog wel dat hij daarbij een absurde hoeveelheid energie uitstoot. Zoveel, dat het theoretisch eigenlijk niet kan.

Een internationaal team van astronomen, verenigd in het Veritas-consortium, bestudeert de gasnevel en staat voor een raadsel – eigenlijk net als de Chinese geleerden duizend jaar geleden. De deeltjes die door de supernova worden uitgebraakt bevatten een biljoen keer meer energie dan het licht van onze zon. Tot nu toe was nog niet bekend dat er zulke deeltjes bestonden.

De deeltjes worden door de zwaartekracht van de pulsar in een krachtige straal uitgezonden, de ruimte in. Omdat de voormalige ster snel draait, lijkt het wel een soort rare vuurtoren. Hoe, met welke kracht en waarom, dat willen astronomen de komende jaren uitvinden.

Follow Faqtman on Twitter