Vloog Duitser als eerste?


weisskopf

Wie vloog als eerste met een gemotoriseerd vliegtuig? Jarenlang golden de Amerikaanse Wright broers als pioniers als het aankomt op modern vliegen, met hun vlucht in 1903. Tot een paar jaar geleden onderzoekers van het Air and Space Museum in Washington (VS) met de theorie kwamen dat de eerste motorvlucht niet in de VS, maar wel eens in Duitsland kan zijn geweest.

De piloot zou Gustav Weißkopf hebben geheten. De Amerikanen ontdekten kranten uit het jaar 1901 waarin over een vlucht werd geschreven met de Duitse uitvinder als bestuurder. Maar foto’s daarvan waren niet gemaakt. Vandaar dat het bewijs niet waterdicht was. Was het ooggetuigenverslag van de vlucht niet gewoon een verzinsel?

Om de strijd te beslissen, hebben luchtvaartdeskundigen van de Duitse Hochschule Coburg het toestel van Weißkopf nu nagebouwd. Daarbij werd vooral aandacht besteed aan de motor en propeller, die op basis van het krantenbericht werden nagebouwd.

Het resultaat is vanuit Duitse zicht een teleurstelling. Met dit aandrijfsysteem kon het toestel niet genoeg voorwaartse kracht ontwikkelen om los te komen. Vooral de propeller was niet efficiënt genoeg en veroorzaakte te veel onbedoelde wervelingen om van nut te zijn geweest. Ook de vleugel had te weinig opwaarts kracht om het langdurig in de lucht te houden.

Is de discussie daarmee verstomd? Waarschijnlijk niet Als historici ergens om berucht zijn, dan is het hun vermogen om jarenlang ruzie te maken. Ook op dit onderzoek is wel wat aan te merken, zo hebben de onderzoekers uit Coburg de propeller en motor na moeten maken op basis van ooggetuigenverslagen. Waren die betrouwbaar? Tot er daadwerkelijk een foto uit 1901 opduikt, blijven de Wright broers in de boeken staan als de pioniers.