Nieuws

Vliegtuig naar Saturnusmaan


Als er één plek in ons zonnestelsel op aarde lijkt, dan is het waarschijnlijk de maan Titan van Saturnus. De maan heeft een atmosfeer van dikke stikstof, er komt water voor en er zijn wellicht zelfs zeeën. Vandaar dat sterrenkundigen graag eens een nadere blik op de maan willen werpen.

De atmosfeer van Titan, dik genoeg voor vleugels.

Alleen werkt die atmosfeer dan tegen je, er dringt weinig licht doorheen. Een internationale groep sterrenkundigen heeft daar een oplossing voor bedacht: een vliegtuig. Dat moet een jaar lang door de atmosfeer van Titan vliegen en ondertussen allerlei metingen doen.

Dat is nog helemaal niet zo’n gek idee. De atmosfeer is zo dik dat je minder kracht hoeft te gebruiken om in de ‘lucht’ te blijven. Een door atoomkracht aangedreven vliegtuig zou redelijk makkelijk in een stabiele vlucht kunnen maken.

Voor een vlucht van een jaar is net zo veel stroom nodig als twee flinke lampen. Diezelfde stroom is echter ook nodig om foto’s en andere data terug te sturen naar aarde. Op dat moment klimt het vliegtuig naar de hoogste regionen van de atmosfeer, zet de propeller stil en gebruikt de energie voor een radiosignaal. Tijdens het zenden zakt het vliegtuig weer langzaam terug richting het oppervlakte. Als het te laag komt, zet de automatische piloot de propeller weer aan.

Het hele plan staat omschreven in het vakblad Experimental Astronomy.