Nieuws

Verloren continent gevonden


De verdronken resten van een oeroud microcontinent liggen verspreid tussen Madagaskar en India, ontdekten Noorse geologen onder leiding van Bjorn Jamtveit. Het bewijs daarvoor ligt op de stranden van Mauritius, een vulkanisch eiland 900 kilometer ten oosten van Madagaskar.

De onderzoekers vonden daar tussen zandkorrels van ongeveer 8,9 miljoen jaar oud twintig vreemde eenden in de bijt: zirkonen, kleine kristallen van zirkonium-silicaat. Die bleken ten minste 660 miljoen jaar oud. Een zirkoon was zelfs 1,97 miljard jaar oud, is te lezen in Nature Geoscience.

Jamtveit en collega’s halen daaruit dat er continentale korst begraven ligt onder Mauritius. Stukjes daarvan moeten tijdens de recente vulkanische activiteit van het eiland naar boven zijn gekomen.

Ook vonden de geologen dat delen van de korst van de zeebodem rondom Mauritius niet de normale dikte van 5 tot 10 kilometer had, maar 25 tot 30 kilometer, wat meer past bij een continent.

Al die stukken bij elkaar moeten ooit een landmassa hebben gevormd dat drie keer zo groot was als het Griekse eiland Kreta. Mauritia, zoals het microcontinent nu wordt genoemd, zat 750 miljoen jaar geleden ingeperst tussen Madagaskar en India, die toen beide onderdeel waren van het supercontinent Rodinia.

Nadat Rodina opbrak, is Mauritia door achtereenvolgens strekken en krimpen uiteen getrokken in verschillende fragmenten, die nu dus nog altijd begraven liggen in de Indische Oceaan.

Ook andere plekken op aarde kunnen volgens de onderzoekers gezonken microcontinenten herbergen. Door de zeebodem in kaart te brengen kunnen ook die worden getraceerd.

Foto: Klabbo/CC-BY-SA-3.0