Verlamde apen kunnen weer lopen


bewegingsimplantaat

Wetenschappers hebben een draadloos hersenimplantaat gebruikt om het beschadigde ruggenmerg van twee verlamde resusapen te omzeilen. De aapjes kunnen daardoor weer lopen. Het systeem stuurt draadloos signalen naar de spieren om zo de beenbeweging te stimuleren. Het is de eerste keer dat een neurale prothese de motoriek herstelt bij een primaat.

De hersen-ruggenmerg-interface is tot nu toe alleen bij de apen getest, maar het team achter het onderzoek, uit Zwitserland, Duitsland en de VS, denkt dat op een dag de technologie kan helpen om mensen met een dwarslaesie weer te laten lopen. De principes achter het systeem zijn hetzelfde voor mensen en andere aapachtigen, dus de ervaringen die nu worden opgedaan zijn belangrijk.

De beweging van benen en voeten ontspringen in de hersens, die een signaal doorgeven via het ruggenmerg aan de spieren in de benen. Dat gebeurt via motorische neuronen, die de informatie bevatten over de beweging. Heeft een patiënt een dwarslaesie, dan worden die signalen onderbroken in het ruggenmerg en komen nooit aan in de benen. Bij een totale laesie kan de patiënt niet meer lopen.

Maar wat als je het signaal zou kunnen omleiden? De neurowetenschappers hebben een concept bedacht waarbij het ruggenmerg helemaal niet meer nodig is. Het signaal gaat draadloos van hersens naar de zenuwen vlakbij de spieren. Hier wordt het signaal gedecodeerd, zodat er een beweging ontstaat.

De eerste tests zien er goed uit. De apen kunnen weer lopen, al is het een beetje houterig. Dat lopen gebeurt voorlopig alleen in het laboratorium, er is een computer nodig om de signalen uit de hersens te vertalen naar de spieren. Bovendien gaat het signaal maar één kant op, van brein naar been. In het dagelijks leven krijgen dieren informatie terug uit hun ledematen. Bijvoorbeeld of een oppervlak recht ligt of afloopt. Daarop kan de beweging worden aangepast.

Dat lukt nu nog niet, maar dat maakt de doorbraak niet minder groot. Door de komende jaren ervaring op te doen in het lab, moet het uiteindelijk mogelijk zijn om verlamde mensen ook weer te laten lopen, schrijven de onderzoekers in Nature.