Nieuws

Veel minder leven op aarde


Ze gelden als grootste groep levende wezens op aarde: prokaryoten, ééncellige wezens die voornamelijk in de zeebodem leven. In 1998 stelde een grote studie vast dat een derde van al het leven op aarde bestaat uit deze zeer eenvoudige wezens, ze gelden sindsdien als ‘de onzichtbare meerderheid’.

Die status is in gevaar, er zijn wereldwijd 70 tot 92 procent minder prokaryoten dan in 1998 werd geschat. Dat blijkt uit boringen in de zeebodem door Duitse onderzoekers. Dankzij deze metingen is de totale hoeveelheid biomassa op aarde zelfs met een derde teruggebracht. Prokaryoten bedragen volgens deze studie nog geen 0,6 procent van al het leven op onze planeet.

De onderzoekers denken dat het aantal prokaryoten in 1998 is overschat doordat toen vooral boringen werden gedaan bij de kust. Daar zijn veel meer organismes in het zand aanwezig omdat de omstandigheden gunstiger zijn. Die aantallen zijn toen omgeslagen naar alle wereldzeeën. De Duitsers boorden in het Caribisch gebied en de Stille Oceaan, ver van eilanden en de kust. Daar bleek de hoeveelheid prokaryoten veel minder te zijn.

Het onderzoek staat in het vakblad Pnas.

Follow Faqtman on Twitter