Ultrageluid schudt comapatiënt wakker


dreamstime_xs_54356316

Een man die al tijden in coma lag, is in drie dagen totaal gewekt. Allemaal dankzij een apparaat dat de meeste ziekenhuizen al in huis hebben. De man, van wie alleen bekend is dat hij 25 jaar oud is en door een ongeluk in coma raakte, kreeg ultrasoon geluidsgolven op zijn hersens afgevuurd. Op de thalamus om precies te zijn, een gebied diep in het brein waar prikkels van ogen en oren worden verwerkt.

De thalamus geldt ook wel als de ‘poort naar het bewustzijn’ en de onderzoekers van de University of California in Los Angeles dachten dat het stimuleren van deze regio de man – die slechts minimaal bewustzijn had – wellicht in een iets bewustere staat zou kunnen brengen. Maar het ging veel beter. Een sessie van tien minuten ultrageluidspulsen in de hersens hebben de man teruggebracht onder de levenden. Hij verstaat weer mensen, kan zelf spreken en is zich bewust van zijn omgeving.

De enige manier om tot nu toe op die manier mensen terug te brengen, is om de hersenpan te openen en met electroden de thalamus direct te stimuleren. Dat is een ingrijpende en gevaarlijke methode, die niet vaak wordt toegepast op patiënten.

Het is onduidelijk of de onderzoekers geluk hebben gehad, of dat deze methode bij meer comapatiënten zal werken. Daarom gaat het experiment door. Deze herfst komen nog twee comateuze mensen aan het ultrasoon te liggen. Dat geluid wordt normaal gebruikt om scans van de binnenkant van het lichaam te maken. De bekendste toepassing is het bekijken van ongeboren kinderen in de baarmoeder, een echografie.

Mochten de twee andere ook goed reageren, dan kunnen onderzoekers in andere ziekenhuizen gaan kijken of ze het stimuleren van de hersens ook op grote schaal toe gaan passen.

Het onderzoek staat in het vakblad Brain Stimulation.