Nieuws

‘U bent hier’ op Titan


Iedereen kent ze, de pijlen op openbare landkaarten: ‘u bent hier’. Nu is er zoiets in het echt. In de ruimte.

De Saturnus-maan Titan is een merkwaardige plek. Het regent er, maar dan wel vloeibaar methaan. Nasa denkt dat er zelfs wel eens leven voor zou kunnen komen, in de vorm van schimmels of mossen. En als klap op de vuurpijl vertoont de maan momenteel een wolk in de vorm van een pijl ter grootte van Frankrijk.

Dat Titan vreemde wolken heeft, is al langer bekend. Sinds mensen de maan goed bestuderen, zien ze wolken met scherpe randen die zichzelf in soms vreemde, hoekige vormen draaien.

U bent hier. In de toekomst misschien?

Waarom? Dat was tot nu toe steeds een raadsel, maar het begin van een antwoord is er nu.

Aan de University of California in Los Angeles (VS) zijn sterrenkundige er achter gekomen dat in de atmosfeer van Titan soms winden voorkomen die het meest lijken op golven. Ze zwellen heel plotseling aan en trekken over grote afstanden over de maan. Het gevolg is heftig weer zoals we dat op aarde alleen rond de evenaar kennen, maar dan over de hele maan.

Wolken die door deze golven worden getroffen, worden in elkaar gedrukt tot soms bizarre vormen. Zoals de pijl op de foto, een bizarre manier van de maan om de aandacht te vestigen op een toekomstige landingsplaats voor een missie?

Titan blijft een onderwerp van uitvoerige studie, juist omdat de maan een atmosfeer heeft en weerpatronen. We kunnen veel leren over onze eigen planeet door te bestuderen wat Titan zo bijzonder maakt.

Het onderzoek naar de pijl staat in het komende nummer van Nature Geoscience.

Follow Faqtman on Twitter