Nieuws

Tong kan meer dan gedacht


De stand of de wetenschap was tot nu toe dat de menselijke tong de smaken zoet, zuur, zout, bitter en umami (hartig) kan onderscheiden. Maar waarschijnlijk is dat een veel te beperkte lijst en kan de tong nog veel meer smaken ontdekken. De plek om dat uit te testen is de snackbar, met een frietje en een milkshake.

Uit eerdere experimenten is gebleken dat sommige dieren goed kunnen proeven welk voedsel de meeste energie geeft. Kunnen mensen dat ook? Om die vraag te beantwoorden werd aan de University of Auckland (Nieuw-Zeeland) een experiment gedaan. Proefpersonen kregen drie drankjes voorgezet, eentje bestaand uit gewoon water, twee gezoet. Een van de gezoete drankjes bevatte veel koolhydraten, een energierijke soort suikers.

Mensen die dat laatste drankje in de mond namen, vertoonden op een hersenscanner een flinke toename van activiteit in het hersengebied dat beweging en zicht aanstuurt. Schijnbaar pikt de tong de aanwezigheid van energierijke ingrediënten op en geeft een seintje aan de hersens dat er flink kan worden bewogen. De toename van hersenactiviteit was vooral te zien als de proefpersonen ondertussen een taak moesten uitvoeren met hun hand.

De studie laat zien waarom we soms zo’n behoefte kunnen hebben aan gesuikerde drankjes, ze geven ons nieuwe energie, zelfs als we ze nog niet hebben doorgeslikt. Onze tong pikt kunstmatige zoetstoffen er schijnbaar heel makkelijk uit, als de zoete smaak niet komt van koolhydraten, gebeurt er niets in de hersens.

Een paar jaar geleden toonde een andere studie aan dat onze tong ook al in staat is echt vet te onderscheiden van nep. Ook vet geeft veel energie. Beide studies zijn een aanwijzing dat een van de belangrijke taken van de tong is om te proeven of we echte brandstof binnen krijgen of spul waar het lichaam weinig aan heeft. Die milkshake en dat frietje scoren wat zowel vetten als koolhydraten betreft hoog. Vinden we ze daarom zo lekker?

De studie over koolhydraten staat in het vakblad Science.