Nieuws

Titan heeft oceaan


De aanwijzingen worden steeds sterker dat de maan Titan van Saturnus een ondergrondse oceaan bezit. Met water?

Op opnames van Titan is duidelijk een grote donkere vlek te zien. Iets verkleurt het bodemoppervlak van de maan, maar wat? Astronomen vermoeden al langer dat er zich wellicht een ondergrondse oceaan op Titan bevindt. Die theorie lijkt nu te worden bevestigd.

Titan: de donkere vlek zou wel eens een ondergrondse oceaan kunnen zijn.

Astronomen van de universiteit van Rome in Italië hebben nauwkeurige metingen van de zwaartekracht van Titan met elkaar vergeleken. Deze metingen, gedaan door de Cassini sonde van Nasa, tonen een schommelende zwaartekracht. Op het eerste gezicht worden die schommelingen van wel 4 procent veroorzaakt door moederplaneet Saturnus. Maar een planeet kan de zwaartekracht van een maan alleen zo sterk beïnvloeden als die maan gedeeltelijk vloeibaar en dus vervormbaar is, zo betogen de Italianen.

Een ondergrondse oceaan zou precies passen in dat plaatje van een vervormbare maan. Door de nabijheid van Saturnus zou die oceaan getijden kennen, net als hier op aarde. Die zouden zo heftig zijn, dat het de verdeling van de massa van de maan beïnvloedt en daarmee de zwaartekracht.

De Italianen weten niet hoe die oceaan er uit ziet. Is het water? Zou kunnen, maar vloeibare magma of ammoniak worden ook niet uitgesloten. De meest bizarre mogelijkheid is een oceaan van vloeibare koolwaterstofverbindingen. Die zou je kunnen raffineren en in je tank stoppen, het is de grondstof van benzine.

Het onderzoek staat in het vakblad Science.

Follow Faqtman on Twitter