Tientallen zeemijnen ontploft door zonnestorm


zeemijnen ontploffen

Op 4 augustus 1972 gebeurde iets opmerkelijks in de Zuid-Chinese Zee. De bemanning van een overvliegende Amerikaanse bommenwerper zag twintig tot vijfentwintig zeemijnen ontploffen. Die waren daar door de Amerikanen neergelegd in de Vietnamoorlog. Ze ontploften vrijwel tegelijkertijd, binnen een halve minuut was het voorbij. Een document over deze gebeurtenis is net vrijgegeven door de Amerikaanse defensie.

De Amerikaanse marine heeft het incident direct grondig onderzocht en het rapport in een diepe la gelegd, maar daar is het nu uitgekomen. De mijnen zijn ontploft door grote activiteit van de zon in die periode, een zogenoemde zonnestorm. Dergelijke ‘stormen’, een explosie op de zon waarbij geladen deeltjes de ruimte in worden geslingerd, kunnen elektronica op aarde flink ontregelen of zelfs vernietigen.

De mijnen waren van het type Destructor, die moesten ontploffen bij veranderingen in het magnetisch veld om zich heen. Dat kan aangeven dat er een groot schip in de buurt is, terwijl kleinere houten schepen gewoon voorbij kunnen varen. Zonnestormen kunnen het aardmagnetisch veld ook beïnvloeden, alleen was tot dat moment onbekend hoe krachtig dat kan zijn.

De zonnestorm van 1972 was relatief licht. In 2003 en 2015 zijn veel zwaardere stormen op aarde terechtgekomen. Dat toen geen mijnen spontaan zijn ontploft, betekent dat het ontwerp is aangepast. De mijnen zijn ook een waarschuwing hoe gevoelig onze moderne maatschappij is voor zonnestormen. In 1859, 1921, 1960 en 1989 zijn nog veel zwaardere stormen vanaf de zon naar de aarde geslingerd.

In 1859 werd het telegraafnetwerk flink beschadigd, in 1989 viel in grote delen van Canada de stroom uit. Als iets dergelijks nu gebeurt, kan het hele internet uitvallen, met alle gevolgen van dien voor onze moderne samenleving. Om nog maar te zwijgen over wapens die spontaan ontploffen.