Superbacterie naar de ruimte


MRSA

Op 14 februari zal een raket van SpaceX de ruimte in worden geschoten met aan boord de gevreesde MRSA-bacterie (foto). Die is resistent tegen antibiotica en doodt meer mensen dan Aids of emfyseem. De bacterie zal aan boord van het ruimtestation ISS worden opgeslagen.

Dat lijkt vreemd, maar Nasa heeft er een duidelijke bedoeling mee. Zonder zwaartekracht zal de MRSA-bacterie veel sneller muteren dan op aarde. Door die mutaties goed te bestuderen, kunnen medici voorspellen wat de bacterie hier zal doen. Dat betekent dat we maatregelen kunnen nemen tegen mutaties die nog moeten gebeuren.

De MRSA-kolonie in de ruimte zal in de gaten worden gehouden door een apparaat dat Gene-RADAR heet. Die zeer specialistische machine is in staat om de kleinste veranderingen op te pikken, zonder dat de bacterie daarvoor uit haar beveiligde omgeving wordt gehaald. De astronauten aan boord lopen dus niet het risico te worden besmet met deze zeer gevaarlijke bacterie.

Het experiment maakt gebruik van een fenomeen dat we sinds 2000 kennen. In dat jaar bleek een bacterie aan boord van het Russische ruimtestation Mir drie keer sneller te muteren dan een vergelijkbare bacterie op aarde. Dat komt doordat het metabolisme van bacteriën zonder zwaartekracht veel sneller gaat. Het micro-organisme doorloopt exact dezelfde mutaties als op aarde, alleen veel sneller.

Het experiment biedt ons mogelijk een broodnodig wapen in de strijd tegen resistente bacteriën. Hoe langer hoe meer blijken antibiotica onbruikbaar om zeer dodelijke ziekteverwekkers te stoppen. Door overmatig gebruik van antibiotica hebben bacteriën zich zo kunnen ontwikkelen dat ze deze medicijnen kunnen weerstaan.