Kan een straaljager door geluidsbarrière vliegen zonder knal?


Er zijn al heel lang vliegtuigen die sneller kunnen vliegen dan het geluid, maar een fundamenteel probleem door de geluidsbarrière vliegen is nog steeds niet opgelost: de supersonische knal.

NASA gaat een nieuwe methode uitproberen die de harde knal moet gaan verminderen. Tests boven de staat Texas zullen moeten uitwijzen hoe ‘stil’ het systeem is dat ze bedacht hebben en of het inderdaad anders is dan de gebruikelijke schokgolf.

Die schokgolf ontstaat als een vliegtuig van net onder de snelheid van het geluid naar harder dan dat gaat. Dit stadium wordt transsonische snelheid genoemd. Verschillende factoren bepalen hoe hard de knal precies is, zoals de grootte en vorm van het vliegtuig. Door daaraan te sleutelen, hoopt NASA hoge-snelheidsvluchten minder verstorend te maken voor mensen die wonen onder drukke routes voor vluchtverkeer.

De lucht- en ruimtevaartorganisatie is al langer bezig om te bedenken hoe een vliegtuig supersonisch kan gaan zonder beneden ramen te breken en mensen zich rot te laten schrikken. De Concorde, het supersonische straalvliegtuig dat inmiddels uit de vaart is genomen, zorgde voor veel ergernis omdat het zo vaak boven land door de geluidsbarrière ging. Uiteindelijk kozen vliegmaatschappijen ervoor om snelheidsbeperkingen in te stellen boven bepaalde gebieden.

Voor de tests wordt een F/A-18-vliegtuig gebruikt om de traditionale ultrasone schokgolven te produceren en ook de stillere knallen te simuleren die NASA hoopt te bereiken met de experimentele X-59-jet. Er zijn burger-waarnemers aangesteld om te laten weten of ze verschil horen tussen de verschillende knallen. Het is de bedoeling om de X-59 eind 2022 te laten beginnen met supersonische vluchten, als dat toestel eenmaal voldoende getest is en veilig is bevonden. Ook dan zullen er tests volgen boven geselecteerde bewoonde plaatsen om de verschillen te meten.

NASA hoopt dat de wetenschappelijke data uiteindelijk zal zorgen voor minder strenge regels voor toegestande geluidsniveaus voor supersonische vluchten boven land.