Nieuws

Sterren wisselen planeten uit


Het lijkt wel voetbalspelers die van club wisselen. Planeten gaan soms van de ene ster naar de andere.

In 2006 werd voor het eerst bevestigd wat sterrenkundigen al een hele tijd vermoedden: dat sterren soms planeten kwijtraken. Die planeten beginnen dan aan een zwerftocht door het universum, ver van waar ze ooit zijn ontstaan. In dat jaar werden twee planeten ontdekt die zonder ster in de buurt rondjes om elkaar draaiden, waarmee was bewezen dat er sterloze planeten bestaan.

Planeet draait voor een ster langs. In dit geval Venus en de zon. Foto: Jan Herold

Soms kunnen zulke wezen een nieuwe pleegmoeder vinden. Een simulatie aan de universiteit van Peking (China) en het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (VS) toont aan dat sterren losse planeten kunnen ‘vangen’ om ze zo toe te voegen aan hun eigen collectie planeten. Vermoedelijk doet 3 tot 6 procent van de sterren dat wel eens.

Zou ons eigen zonnestelsel zelfs een ‘weesplaneet’ kunnen herbergen? Het team dat de simulatie heeft gedaan denkt dat geen van de grote planeten rond onze zon van buiten komt, maar een kleiner hemellichaam zou wel degelijk van miljoenen lichtjaren verderop kunnen komen.

Het onderzoek naar de weesplaneten wordt op 20 april gepubliceerd in het vakblad Astrophysical Journal.

Follow Faqtman on Twitter