Stephen Hawking is overleden


Stephen Hawking in zero G
Stephen Hawking tijdens een paraboolvlucht. Hij is een paar seconden gewichtloos.

Hij zou nog geen 25 jaar worden, voorspelden de artsen. Maar Stephen Hawking, een van de grootste wetenschappers van zijn tijd, heeft de leeftijd van 76 bereikt. Hij overleed in de afgelopen uren. De halve eeuw extra die hij heeft gehad, heeft hij gebruikt om baanbrekend werk te verrichten op het gebied van zwarte gaten, het heelal en kosmologie. Zijn dood is door zijn familie gemeld.

Hawking was een opmerkelijke figuur. De spierziekte ALS had hem dan niet gedood, maar wel zijn lichaam bijna compleet gesloopt. Hawking kon zich alleen voortbewegen in een elektrisch karretje, in elkaar gedrukt en zonder enige gezichtsuitdrukking. Praten deed hij door middel van een spraakcomputer. Het hield hem niet tegen om over de hele wereld toespraken te houden en zelfs film- en televisierolletjes te spelen. Bijvoorbeeld in The Big Bang Theory.

Bij het grote publiek was hij vooral bekend als de schrijver van het boek A brief history of time, waarin hij op begrijpelijke manier vertelt over de krachten die voorkomen in het heelal. Het boek werd een internationale bestseller. Daarin zei hij nog niet uit te sluiten dat er een God is. In een boek uit 2010 verwierp hij die mogelijkheid echter. In The Grand Design, uit 2010, concludeert hij: ‘Omdat er een wet is als de zwaartekracht, kan het universum zichzelf creëren uit het niets. […] Het is niet nodig om een God te hebben om het universum in gang te zetten.’

De ruimte en de mogelijkheid daar doorheen te reizen, fascineerde Hawking. De mens zal binnen de komende twee eeuwen voorgoed verdwijnen. Tenzij we de ruimte koloniseren, beweerde hij. Onze enige kans voor voortbestaan op lange termijn zou zijn om de aarde te verlaten om nieuwe planeten te gaan bewonen. Het menselijk ras was in groot gevaar, beweerde hij. Volgens de kosmoloog is er maar één grote nucleaire explosie nodig om de aarde voor mensen onbewoonbaar te maken.