Nieuws

Spinnenangst zit op twee hersenplekken


Dat spinnen een waarschijnlijk oeroud angstinstinct opwekken bij de mens, is al langer bekend. Hersenwetenschappers van de Universiteit van Cambridge in het Verenigd Koninkrijk is het nu gelukt in kaart te brengen welke hersengebieden betrokken zijn bij de angst die gepaard gaat met het zien van spinnen. Verassend genoeg bleken verschillende hersengebieden ´op te lichten´ bij de toenemende angst als gevolg van een naderende spin en afnemende angst wanneer het akelige beest wegliep.

Komt ´ie naar me toe of loopt ´ie weg?

De onderzoekers gebruikten een slimme truc om de angstige gevoelens van proefpersonen afhankelijk van afstand en bewegingsrichting te turven, terwijl de hersenactiviteit werd gemeten. Gemiddeld tot laag-angstige mensen keken liggend in een MRI-hersenscanner via een spiegel naar een filmpje van een (zeer giftige) tarantula-spin, geprojecteerd in een langwerpige doos met compartimenten, in de eerste waarvan een ontblote voet van de proefperson was gestoken.

Met de filmspin ´geplaatst´ in verschillende vakken werd de proefpersonen verteld dat het een vak zou opschuiven in de richting van de voet, danwel een vak verder weg zou bewegen, waarna gevraagd werd naar de subjectieve angst.
Tegelijk werd de hersenactiviteit gemeten met MRI, waarmee op een computerscherm ´live´ is te zien welke hersengebieden actief zijn.

Met de spin dichtbij de voet en er naar toe bewegend waren de proefpersonen duidelijk het angstigst, het minst angstig waren zij wanneer het in de verste vakken geprojecteerd ´wegliep´. In het eerste geval waren hersendelen diep in middenhersenen actief, in het tweede vooral een gebied aan de achterkant van de hersenschors.

Het is de eerste keer dat toenemende en afnemende angst in verschillende hersendelen zijn gelokaliseerd. Volgens Dean Mobbs en zijn mede-onderzoekers kan de ontdekking helpen in het onderzoek naar patiënten met fobiëen -extreme angsten- en de genezing daarvan. Of het verstandig is dergelijke patienten een filmpje van een tarantula voor te schotelen, zeggen ze niet.

Bron: PNAS