Spectaculaire vondst: zwanger oerpaard


oerpaard

We schrijven 48 miljoen jaar geleden. De hoog drachtige merrie nadert het meertje om haar dorst te lessen. Nog een paar dagen en ze zal bevallen van een veulen. Van mensen, of zelfs voorlopers daarvan, is nog lang geen sprake. Wat er dan gebeurt, is niet helemaal duidelijk. Waarschijnlijk is in de nabijheid een vulkaan aan het uitbarsten en wordt de merrie geveld door giftige dampen. Hoe dan ook, ze stort – volledig intact – in het water en zakt in de modder.

Daar is ze nu net uitgehaald door specialisten van de universiteit van Wenen (Oostenrijk), het Senckenberg Forschungsinstitut Frankfurt (Duitsland) en het natuurhistorisch museum in Basel (Zwitserland). Wat de paleobiologen aantroffen nabij de huidige stad Frankfurt is een bijna intact fossiel, inclusief een ongeboren veulen. Het leert ons veel over het oerpaard. Dat het heel klein was bijvoorbeeld, deze merrie had een schofthoogte van maar 30 centimeter, de hoogte van een middelgrote hond. De foetus is maar 12 centimeter hoog. Toch lijken beide dieren anatomisch al veel op de huidige paarden, alleen kleiner.

Bij onderzoek van dit dier vonden de wetenschappers zelfs zacht weefsel. Het bleek de moederkoek te zijn. Daarmee is het de oudste placenta van een zoogdier die ooit is gevonden.