Schiaparelli antwoordt niet


schiaparelli

Meer dan de helft van alle pogingen om op Mars te landen, zijn mislukt. Aan die treurige statistiek kunnen we wellicht nog een mislukking toevoegen. De Europees-Russische sonde Schiaparelli antwoordt al uren niet. Het laatste bericht van het ruimtevaartuig was dat het de atmosfeer van Mars binnendrong, daarna was er stilte. Dat werd ook verwacht, maar niet zo lang.

Communicatie met Mars is sowieso lastig, signalen doen er tien minuten over om tussen aarde en buurplaneet te reizen. Onderweg kan er van alles gebeuren met die radiogolven, vandaar dat het vluchtleidingscentrum er vanuit ging dat het even zou duren voor de Giant Metrewave Radio Telescope (GMRT) in het Indiase Pune een signaal zou oppikken van Schiaparelli. Maar urenlange stilte is niet waar ze op rekenden.

Wat kan er zijn misgegaan? In de eerste minuten na het binnendringen van de atmosfeer moest de sonde worden afgeremd door zijn hitteschild. De snelheid zou dan moeten dalen van 21.000 kilometer tot bijna 2000 kilometer per uur. Een supersonische parachute moest het ruimtevaartuig dan verder vertragen tot iets meer dan 1200 kilometer per uur. Op het laatste traject naar het oppervlak van Mars zouden de remraketten dan aan moeten gaan, om de snelheid verder te verlagen, tot ongeveer vier kilometer per uur.

Bij al deze stappen kan er iets mis zijn gegaan, waardoor het Europese project met de hoge snelheid richting het oppervlak is geraasd. Een te harde landing kan de complete sonde vernietigen. Het is natuurlijk ook mogelijk dat een klap alleen de radio heeft beschadigd en dat de sonde verder goed werkt. Hoe dan ook, de ESA luistert verder naar signalen die al dan niet in Pune binnenkomen. Ondertussen is niet de hele missie verloren, de moedersonde Trace Gas Orbiter is in een baan om Mars gekomen en kan ook metingen verrichten.