Saturnus-maan Enceladus kan leven bevatten


Enceladus

Wetenschappers hebben de ingrediënten voor leven gevonden in een oceaan op de maan Enceladus van Saturnus. Uit een nieuwe analyse van data die NASA heeft verzameld, blijkt de aanwezigheid van organische verbindingen. Die zitten in de geisers van vloeibaar water die vanuit een oceaan onder de ijskorst van Enceladus de ruimte in schieten.

Deze verbindingen bevatten stikstof en zuurstof, net als de aardse atmosfeer. Beide elementen spelen een sleutelrol bij het ontstaan van aminozuren, complexe moleculen die weer dienen als de bouwstenen van eiwitten. Zonder eiwitten is leven niet mogelijk, vermoeden wetenschappers.

Wetenschappers denken al een paar jaar dat de oceaan op Enceladus de ingrediënten voor het leven zou kunnen bevatten. Al eerder zijn organische moleculen als waterstof op de ijzige maan ontdekt, maar dit is de eerste keer dat ze in het water blijken te zitten. Dat is van cruciaal belang, aangezien de stoffen in water de chemische reactie aan kunnen gaan die leidt tot de productie van aminozuren en uiteindelijk echt leven.

Enceladus geisers

Het onderzoek is gedaan door Europese wetenschappers onder leiding van de Freie Universität Berlijn en gepubliceerd in de Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Enceladus is waarschijnlijk de beste kans om buitenaards leven te vinden in ons eigen zonnestelsel. De maan is zowel vulkanisch als erg nat. Zelfs vanaf een afstand is te zien dat grote waterpluimen uit het ijzige oppervlak omhoog schieten. De hete kern verwarmt het oceaanwater dat alleen nog maar de ruimte in kan. Ook op de jonge aarde ontstond het leven waarschijnlijk rond onderzeese vulkanen.

Nasa heeft een programma om naar de maan te gaan, de Enceladus Life Finder. Helaas is er nog geen geld voor deze missie die volgens Nasa bijna gegarandeerd op leven zal stuiten. Het zal dus nog jaren duren voor we de maan van zeer dichtbij kunnen bezoeken en onderzoeken.