Saaie meteorenstorm ineens gevaarlijk


Tauriden

Sterrenkundigen kijken reikhalzend uit naar november. Dan is de nieuwe Tauriden meteorenstorm te zien. Die vindt ieder jaar plaats en behoort normaal tot de minder spectaculaire sterrenregens. Maar de Tauriden ontwikkelen zich, waarbij een deel zich heeft afgesplitst van de hoofdgroep aan meteoren. Deze afsplitsing kan volgens Tsjechische wetenschappers gevaarlijk worden.

Een meteorenstorm of sterrenregen bestaat meestal uit stof en gruis achtergelaten door kometen. Op haar baan om de zon komt de aarde eens per jaar door zo’n gruiswolk heen, wat extra veel vallende sterren oplevert. Dergelijke sterrenregens vinden daardoor met regelmaat plaats. De beroemdste zijn de Perse├»den, die ieder jaar begin augustus te zien zijn.

De Tauriden zijn niet zo helder en er zijn minder vallende sterren te zien. Toch belooft uitgerekend deze storm spectakel. Volgens de Tsjechische Academie van Wetenschappen is sinds 2015 een nieuwe ‘tak’ aan deze sterrenregen te zien (foto). Het kan gaan om een deel dat eerder gewoonweg niet is waargenomen, maar waarschijnlijker is het dat een deel van deze storm zich heeft afgescheiden van de hoofdgroep.

Dat is gevaarlijk, want de laatste keer dat zoiets gebeurde, was in 1908. Toen klapte een groot stuk ruimtepuin op aarde in de Siberische regio Tunguska. Dat incident is de grootste aanvaring van de aarde met een meteoor in de moderne geschiedenis. Omdat de regio toen (en nu) zeer dun bevolkt was, kwamen er geen mensen om. Maar had de vuurbal bijvoorbeeld westelijk Europa geraakt, dan waren er duizenden doden gevallen.

Bomen die door de inslag van de Tunguska meteoor omver zijn geblazen.
Bomen die door de inslag van de Tunguska meteoor omver zijn geblazen.

Vandaar dat de Tsjechen in het vakblad Astronomy and Astrophysics adviseren om de zwerm goed in de gaten te houden. De meeste stukken meteorengruis zijn klein en poreus, ze zullen makkelijk verbranden in de atmosfeer. Maar de vuurbal die in Tunguska neerkwam leert ons dat de Tauriden ook grotere en massieve stukken ruimtepuin herbergt. Zeker nu de aarde drukker is geworden, kunnen die veel schade veroorzaken. Kijk omhoog dus, vanaf 3 november.