Ruimtevoertuig gaat asteroïde enorme klap geven


NASA wil in juni 2021 een nieuwe raket de ruimte in sturen. Niet om iets te leren over het universum, maar om tegen een asteroïde aan te knallen.

De missie wordt DART genoemd, ‘Double Asteroid Redirection Test’. Terwijl de meeste missies van de ruimtevaartorganisaties een wetenschappelijk doel hebben, bijvoorbeeld om te onderzoeken hoe het jonge universum zich vormde, gaat het nu puur om defensie.

Grote asteroïden kunnen in theorie in botsing komen met de aarde. Er zijn al veel spectaculaire Hollywood-films over gemaakt: wat gebeurt er als een groot rotsblok uit de ruimte de aarde raakt, en kunnen we iets doen om dat te voorkomen? Eén mogelijk scenario is de asteroïde een flinke klap geven als het nog ver weg genoeg is, om het ding een andere kant op te duwen.

Om te onderzoeken of dat überhaupt mogelijk is, gaat NASA dat nu maar eens proberen. Het doelwit is de asteroïde Didymos, die geen gevaar vormt voor de aarde. Door hem goed te bestuderen én er tegenaan te botsen, hopen de onderzoekers informatie te verzamelen die de mensheid zal helpen als we wel gevaar lopen.

Didymos is een binaire asteroïde, wat betekent dat hij eigenlijk uit twee delen bestaat (Didymos is het Griekse woord voor ‘tweeling’). DART zal tegen het kleinere object van het paar aanknallen.
Wetenschappers kunnen vanaf de aarde alvast informatie over de hemellichamen verzamelen. Zo kunnen ze bepalen waar ze Didymos het beste kunnen raken met het ruimtevoertuig ter grootte van een auto om de asteroïde van koers te laten veranderen.

Het ruimtevoertuig zal de ruimterots raken met een snelheid van ruim 21.000 kilometer per uur, 6 kilometer per seconde. Als de missie zoals gepland de lucht in gaat in juni 2021, dan zal die inslag plaatsvinden in oktober 2022. Telescopen op aarde zullen de effecten volgen, maar het is ook de bedoeling om twee satellieten mee te sturen die van dichtbij metingen kunnen doen.

Mocht het echt een keer nodig zijn om een aanstormend projectiel uit de ruimte tegen te houden, dan is er wel veel voorbereidingstijd nodig. NASA blijft dus continu speuren naar asteroïden die onze kant op komen.