Nieuws

Ruimteveer Atlantis voor laatste keer geland


Met de landing van ruimteveer Atlantis is een einde gekomen aan het space shuttle-tijdperk.

Om drie voor twaalf vanochtend (Nederlandse tijd) landde Atlantis veilig op de landingsbaan van Kennedy Space Center (KSC) in Florida. Deze laatste missie duurde 13 dagen.

Hoewel de missie soepel verliep en het weer prima was voor de landing, was het toch weer spannend. Hoe zorgvuldig ruimtereizen ook worden voorbereid – het is een paar keer misgegaan. In 2003 crashte space shuttle Columbia bij terugkeer in de dampkring. Daarbij kwamen alle zeven bemanningsleden om.

Dertig jaar geleden, op 12 april 1981, werd de eerste space shuttle gelanceerd, STS-1. De lancering van deze laatste shuttle, STS-135, was zoals altijd een indrukwekkende gebeurtenis. Maar nu het de laatste keer is, werd het sommigen te veel. Direct na de lancering stonden veel toeschouwers te huilen. Niet alleen omdat dit de laatste shuttle-lancering was en ze er al weken naar toe leefden: de lancering zelf is overweldigend.

De shuttle na de landing.

Het verlies van de space shuttles komt hard aan in de VS, want de space shuttle is een icoon, een symbool van de Amerikaanse heerschappij in de ruimte. Veel Amerikanen zijn boos dat hun overheid zo stom is om de shuttles weg te doen. De commandant van deze laatste shuttle-missie was voor vertrek echter opvallend laconiek. Hij begrijpt het wel: de shuttles zijn al best oud en het programma heeft al langer geduurd dan van tevoren was voorzien. Het werd toch al hoog tijd voor nieuwe uitdagingen. Astronoom Neil deGrasse Tyson typeerde de vluchten naar een relatief lage baan om de aarde al eens als ‘to boldly go where hundreds have gone before’.
De commandant gelooft er in ieder geval nog in. Na de veilige landing zei hij: “America will not stop exploring.”

Atlantis zal nu tentoongesteld worden op het bezoekerscentrum van KSC op Cape Canaveral. Het zal daar veel bekijks krijgen; het museum en attractiepark trekt jaarlijks meer dan anderhalf miljoen bezoekers. De andere drie resterende shuttles komen ook in Amerikaanse musea te staan.

Voor deze missie legde Atlantis al ruim 194 miljoen kilometer af tijdens 4.648 rondjes om de aarde. Het ruimtevaartuig koppelde tijdens die 32 missies 7 keer aan bij Mir en 11 keer bij het internationale ruimtestation ISS.