Nieuws

Grote rivier verdwijnt in slechts vier dagen

Water heeft andere weg gevonden

Slims Rivier

Voor de eerste keer in de moderne geschiedenis hebben wetenschappers gezien hoe een complete rivier is verdwenen binnen vier dagen. Het gaat om de Slims River in Canada, die waarschijnlijk vanaf nu permanent is verdwenen, zeggen geologen. Het water van de voormalig 480 meter brede Slims is ‘gestolen’ door een andere rivier. Rivieren verdwijnen wel vaker, maar meestal is dat een proces van honderden, zo niet duizenden jaren. Hier gebeurde het in minder dan een week.

Geologen van de University of Washington Tacoma hebben het fenomeen, dat vorig jaar mei plaatsvond, onderzocht. Ze komen tot de conclusie dat het met klimaatverandering te maken heeft. De Slims werd tot nu toe gevuld met water van de Kaskawulsh gletsjer. Maar die trekt zich al jaren terug omdat dit deel van noordelijk Canada steeds warmer wordt. Rond 26 mei 2016 schrompelde de gletsjer voorbij een punt waar het water makkelijker richting een andere rivier kon stromen.

Slims Rivier

De voormalige rivierbodem

Waarop de Slims bijna van de ene dag op de andere zonder water kwam te zitten. Eilandjes zijn drooggevallen, er zijn alleen hier en daar nog wat waterpoeltjes over. Stromen doet het weinige overgebleven water sowieso niet meer. Dat betekent dat het smeltwater van de gletsjer niet meer in de Bering Zee terecht komt, maar nu rechtstreeks naar de Stille Oceaan stroomt. Dat verandert de hele waterhuishouding van deze regio, om nog maar te zwijgen van de ecosystemen langs beide rivieren.

De geologen die het fenomeen hebben ontdekt, zeggen dat het verdwijnen van een hele rivier onderstreept wat voor plotselinge en ingrijpende gevolgen klimaatverandering kan hebben. Het is een bekend verschijnsel in de geologie dat systemen een soort breekpunt hebben, waarop veranderingen ineens kunnen versnellen. Dat geldt voor zeespiegelstijging en overstromingen, maar dus ook voor het verdwijnen van hele rivieren.

Het onderzoek is gepubliceerd in Nature Geoscience.