Record: 16 kilometer hoog met zweefvliegtuig


Perlan 2

Het zweefvliegtuig Perlan 2 heeft een nieuw wereldrecord voor ongemotoriseerde vliegtuigen neergezet. Vanuit een vliegveld in Argentinië steeg het toestel tot meer dan 15.900 meter. Dat is 500 meter hoger dan het vorige record, neergezet door de Perlan 1. Later deze maand willen de organisaties achter het Perlan project, waaronder Airbus, het vliegtuig zelfs naar 27.000 meter laten stijgen.

De afgelopen twee jaar zijn zeer spannend geweest voor de luchtvaart. Eerst was er de Solar Impulse, die op zonne-energie de wereld omvloog. Daarna kwam een toestel op brandstofcellen van de grond en vloog een vliegtuig met elektromotor een klimrecord.

En nu dus Perlan 2, dat de komende maand het absolute hoogterecord voor vliegtuigen – gemotoriseerd en ongemotoriseerd – wil breken door naar 90.000 voet te klimmen, oftewel 27.432 meter. Als dat lukt, heeft de wetenschap een nieuwe manier om de hogere atmosfeer te onderzoeken. Veel van wat daar gebeurt, is nog steeds een mysterie. Ballonnen kunnen vaak niet zo hoog stijgen, omdat ze door de geringere druk knappen. Een vliegtuig zonder motor vervuilt bovendien niets.

De grote hoogtes worden bereikt doordat in deze tijd van het jaar een harde wind van de Zuidpool richting Argentinië waait. Boven Patagonië botst de koude lucht op het Andesgebergte en begint te snel stijgen. Uiteindelijk komt de wind in de troposfeer terecht. Door met die luchtmassa mee te stijgen, kan een zweefvliegtuig tot ongekende hoogtes klimmen. Vandaar dat de organisatie denkt nog veel hoger te kunnen.

Normale verkeersvliegtuigen vliegen meestal op een hoogte van 10.000 tot 12.000 meter. Militaire vliegtuigen kunnen vaak nog iets hoger. Hoe dunner de lucht wordt, hoe minder opwaartse kracht de vleugels kunnen leveren. Vandaar dat vliegtuigen niet eindeloos door kunnen stijgen. Ze zitten op een bepaald moment aan hun plafond.