Privévlucht naar Mars in 2018


Dragon op Mars

SpaceX, het bedrijf van miljardair Elon Musk, wil naar Mars. Na het bezoek, moet het ruimtevaartuig naar aarde terugkeren. En dat alles moet al plaatsvinden in 2018, een zeer ambitieus project waar zelfs Nasa zich niet aan waagt. Toch lijkt het niet alleen grootspraak van Musk, zijn ruimtebedrijf kan daadwerkelijk in staat zijn om deze onderneming te laten slagen.

Het grote geheim van SpaceX is dat ze hun raketten kunnen laten landen. Tot nu toe werd het grootste gedeelte van een Nasa of ESA raket na lancering vernietigd. Dat is duur, alsof je voor iedere vlucht een nieuw vliegtuig moet bouwen. Maar SpaceX heeft een techniek ontwikkeld om raketten weer terug te laten keren, zodat ze opnieuw kunnen worden gebruikt.

Dat maakt ruimtevaart een stuk goedkoper, niet voor niets gebruikt Nasa SpaceX voor de bevoorrading van ISS. In april liet Musk weten diezelfde technologie te willen gebruiken voor een reis naar Mars, nu heeft hij details gegeven hoe dat moet gebeuren. Drie Falcon raketten moeten een Dragon capsule het zetje de ruimte in geven. Net als op aarde, moet er op Mars een landing worden gemaakt met gebruik van de raketmotor.

Dat is geen herhaling van zetten, de atmosfeer op Mars is veel dunner dan op aarde, dus wil SpaceX geen parachutes of airbags gebruiken. In plaats daarvan zal de Dragon ruimtesonde via wrijving met de dunne atmosfeer hitte opwekken. Die moet de capsule genoeg afremmen. De remraketten moeten de rest doen, voor een zachte landing op de rode planeet.

Gaan er mensen mee? Dat lijkt SpaceX wel te suggereren, maar eerst een onbemande missie sturen is wellicht een goed idee. Zeker vanwege het korte tijdspad dat het bedrijf zichzelf heeft gegeven. En als er alleen vracht gaat, welke dan? Wie wil, kan een brief op Mars laten bezorgen, een postzegel kost slechts 17 dollar, heeft SpaceX laten weten.