Nieuws

Pokkenvirus ‘vergeten’ in lab


Het is heel handig om zo nu en dan je laboratorium eens op te ruimen. Vergeten experimenten kunnen dan bij het vuilnis, je vindt misschien een ontsnapt proefdier. Of je komt een pokkenvirus tegen. Dat overkwam werknemers van de Amerikaanse medicijnenautoriteit FDA. In een laboratorium in Washington ontdekten ze twee flessen met als opschrift Variola.

Dat is de Latijnse benaming voor pokken. Het gaat om twee flessen uit de jaren vijftig. Die hebben al die tijd in het laboratorium gestaan zonder dat iemand er naar omkeek. Gelukkig gaat het om stevige flessen, maar ook die kunnen uiteraard kapot vallen. In dat geval was het zeer gevaarlijke en besmettelijke virus in de open lucht gekomen.

Een snelle dna-test van de epidemiedienst CDC toont aan dat het inderdaad om pokken gaat. Deze dienst zal de komende weken nog een paar tests op de virussen doen, daarna worden de flessen en hun inhoud vernietigd, zodat ze niemand meer kwaad kunnen doen.

Pokken zijn sinds eind jaren zeventig uitgeroeid, het eerste virus dat de wetenschap wist te beteugelen. In twee zwaar bewaakte laboratoria worden exemplaren van het virus bewaard, eentje in de VS en een in Rusland. Daarop wordt onderzoek gedaan, zodat de wetenschap klaar is als pokken ooit terugkomen.