Poep verraadt route Hannibal


Hannibal

In het jaar 218 voor Christus trok de Carthaagse generaal Hannibal over de Alpen om het Romeinse Rijk in de rug aan te vallen. Een briljante strategische zet, volgens sommige historici; een waagstuk dat Hannibals troepen ernstig verzwakte volgens anderen. In ieder geval verzekerde het de generaal een plek in de geschiedenisboeken.

Wat je daarin niet zult vinden, is de exacte route die Hannibal aflegde door de Alpen. Dat was altijd een raadsel, historici konden er enkel naar gissen. Tot nu. De reden daarvoor is poep, veel poep.

Microbiologen van Queens University (Noord-Ierland) hebben in een rivierdal bij Col de la Traversette in de Alpen op anderhalve meter een dikke laag organisch materiaal ontdekt. Na analyse bleek het paardenpoep te zijn. De dikte van de laag sediment er bovenop lijkt te suggereren dan het daar rond de tijd van Hannibal terecht gekomen moet zijn. Lokaal komen paarden bijna niet voor, zeker niet in zulke aantallen.

Hannibal staat er om bekend dat hij 37 olifanten meenam richting Rome, maar vanuit archeologisch standpunt veel belangrijker waren de 15.000 paarden die zijn leger mee had. Die dieren hebben waarschijnlijk flink wat ontlasting laten vallen onderweg. Dat zou de dikke laag oude poep in de Alpen kunnen zijn. In de laag waren ook nog sporen van wormen aanwezig, nog een aanwijzing dat het om zeer oude uitwerpselen moet gaan, moderne medicijnen hebben het aantal wormen vrijwel tot nul gereduceerd.

De laag wordt momenteel flink doorgespit door microbiologen, die hopen dat ze in het organische materiaal nog meer aanwijzingen vinden dat het om Hannibal gaat. Het mooiste zou zijn om resten van wormen te vinden die alleen bij olifanten voorkomen, dat zou het definitieve bewijs zijn. Biostratigrafie, heet deze relatief nieuwe tak van wetenschap, het bewijs dat zelfs poep geschiedenis kan vertellen.

Het onderzoek staat in het laatste nummer van het vakblad Archaeometry.