Planetoïde nadert de aarde


Een kleine planetoïde zeilt morgen langs de Aarde. De onlangs ontdekte asteroïde met de naam 2018 DV1 is 7 meter breed, dus ongeveer zo groot als een flinke bestelbus. Hij zal de aarde naderen tot 113.000 kilometer, verwachten wetenschappers van het asteroïdendienst van NASA.

De asteroïde komt voorbij op een veilige afstand, maar zal (met een telescoop) te zien zijn als een heel klein lichtpuntje. Het evenement zal bijvoorbeeld online te zien zijn dankzij een robottelescoop met een doorsnee van 41 centimeter in Arizona. In die Amerikaanse staat werd afgelopen maandag de naderende asteroïde ook voor het eerst gezien.

Asteroïden (of planetoïden) zijn stukken materie die zich net als planeten en dwergplaneten in een baan om de zon bewegen. De grootste hebben diameters van rond de 1000 kilometer, maar de overgrote meerderheid is veel kleiner. Er zijn er inmiddels ruim 300.000 bekend. Er vliegen dan ook heel vaak planetoïden voorbij. 2018 DV1 komt langs vlak nadat 2018 DU voorbij vloog op 315.000 kilometer.

De reden dat planetoïden zo goed in de gaten worden gehouden, is de angst voor inslagen. De kans daarop is vooral bekend dankzij het werk van Eugene Shoemaker, die in 1960 aantoonde dat inslagen van meteorieten een grote rol hebben gespeeld bij de vorming van kraters op de Aarde, de Maan en andere planeten.

In oktober 2008 werd voor het eerst een vermoedelijke ‘inslag’ van een slechts kort tevoren ontdekte, de Aarde naderende kleine planetoïde gemeld. Het was een object dat vermoedelijk niet groter was dan een personenauto. Het zou boven noordelijk Soedan in de atmosfeer exploderen met een kinetische energie-equivalent van 1.000 of 2.000 ton TNT. De explosie werd uiteindelijk waargenomen op beelden van weersatellieten.

Volgende week komt weer een andere asteroïde langs, 2017 VR12. Die komt wel langs op een veel grotere afstand, namelijk 1,4 miljoen kilometer op het meest nabije punt. Hij is echter wel veel groter: 150 tot 470 meter breed. Daardoor valt hij wel in de categorie ‘potentieel gevaarlijk’. Maar dat is geen reden tot paniek: NASA classificeert elke asteroïde groter dan 150 meter die dichter bij de aarde komt dan 7,5 miljoen kilometer als potentieel gevaarlijk object.